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Recordando a los pioneros del turismo

Amos, Michael, Rafael, María Amalia, John y Karen son modelos cuyo trabajo, dedicación y compromiso no debe olvidarse

En estos difíciles tiempos que atraviesa la industria turística, a pesar de la pérdida de vidas y talento, y del serio impacto social producido por la destrucción de puestos de trabajo debido a la pandemia, no debemos dejarnos arrastrar por el pesimismo del recuerdo de que el turismo ha aportado una gran cuota de progreso social al país, porque el futuro y la recuperación dependerán indudablemente de la puesta en valor de este valioso sector.

No es únicamente un elevado aporte porcentual al PIB, divisas y empleo directo e indirecto. Es más. Es autoestima nacional, prestigio internacional, financiamiento de la conservación de recursos naturales, financiamiento de la recuperación de expresiones artísticas y miles de oportunidades para costarricenses en zonas rurales y costeras.

La imagen positiva de Costa Rica como destino de turismo sostenible es indiscutible. Ayuda a atraer inversión y apoyo internacionales. Hemos podido ir ampliando un nicho muy valioso, del ecoturismo a un concepto más integrador, como lo es el turismo sostenible, y estamos en vías rápidas de ir a uno aún más integral, el turismo de bienestar.

Nuestra identidad y compromiso están en la personalidad y los valores de las nuevas generaciones, que sienten un deber inexcusable de protección del territorio.

Homenaje. Todo empezó por el ecoturismo. Algunos pioneros no nos acompañan en cuerpo, pero sí en espíritu y legado, por eso quiero rendirles homenaje. El riesgo es dejar por fuera a otros que también han dejado huella, pero hago votos para que se sientan honrados, también, en estas líneas.

Entre los primeros valientes en construir un verdadero ecolodge en Costa Rica estuvo Amos Bien. Convertido en un costarricense por amor, se constituyó en uno de los más prestigiosos consultores mundiales en certificaciones de sostenibilidad turística.

Quien comprendió que el empaquetamiento y el diseño de experiencias ecoturísticas era no solo una oportunidad, sino también una necesidad para ordenar el sector, fue Michael Kaye, otro de los expatriados que escogieron radicarse en el país, para nuestra fortuna, y dejar una impronta imborrable.

Figura clave en llevar el ecoturismo un paso más allá al concepto de aventura fue Rafael Gallo, cuya principal herencia es una cantidad impresionante de jóvenes formados como guías profesionales de aventura con un corazón apasionado que Rafa imprimió.

Representando a una generación impresionante de líderes que disfruta este sector, debo recordar a María Amalia Revelo. No solo entendió e impulsó que el posicionamiento clave a largo plazo debía basarse en la conservación de los recursos naturales, sino que le agregó un elemento estratégico decisivo a través de la atracción vigorosa e incesante de asientos de avión en rutas hacia el país. Posiblemente radica en esta estrategia de atracción de aerolíneas el más impactante de los factores que explican el progreso social que hemos disfrutado gracias al turismo.

Precio e impacto. Al renunciar a un modelo de turismo masivo y permanecer con tasas graduales de crecimiento por opción, Costa Rica escogió apuntar a un nicho de turismo de educación e ingresos altos. Entre los primeros estrategas en crear una experiencia de enorme precio e impacto positivo en comunidades y conservación de hectáreas de bosque lluvioso, está la pareja conformada por John y Karen Lewis, a inicios de los noventa. John no está, pero Karen ve con sano orgullo a una gran generación de jóvenes profesionales formados por ellos como gestores de turismo sostenible de alta gama.

Amos, Michael, Rafael, María Amalia, John y Karen son modelos cuyo trabajo, dedicación y compromiso no debe olvidarse, aunque hay más personas que han hecho y hacen sus valiosos aportes, algunas en otros ámbitos, en el público y el privado, como infraestructura, gestión de áreas protegidas, formación profesional y técnica y relaciones internacionales. El turismo nunca dejará de ser para Costa Rica una herramienta de progreso en las comunidades que lo merecen por toda nuestra geografía, y que este sea nuestro mejor escaparate de proyección internacional.

El autor es ministro de Turismo.

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