Proyección anual de infecciones
El mundo registraría hasta 200 mil nuevos casos de Polio si no se toman acciones



Mientras haya un solo niño infectado, los infantes de todos los países corren el riesgo de contraer poliomielitis. De ahí la importancia de hacer más esfuerzos por erradicar la enfermedad

Por Alexánder Sánchez

La poliomielitis o ‘Polio’, como se le conoce popularmente, ha sido una enfermedad temida en todo el mundo. No es para menos, a través de la historia ha dejado a muchos niños con parálisis para toda la vida.

Este temor no se ha terminado. En la actualidad sigue habiendo poliomielitis en las comunidades más pobres y marginadas del planeta, donde acecha a los niños más vulnerables.

En ese sentido, la Organización Mundial de la Salud (OMS) trabaja en una iniciativa global para hacer llegar a todos los niños la vacuna antipoliomielítica y ofrecer a las generaciones futuras un mundo sin esa enfermedad.

Se trata de un esfuerzo respaldado por el conglomerado farmacéutico Sanofi, en el marco del Día Mundial contra la Polio, que se celebra este 24 de octubre.

La poliomielitis es una enfermedad causada por un virus que invade el sistema nervioso y puede causar parálisis en cuestión de horas. El virus se transmite de persona a persona, principalmente por vía fecal-oral o, con menos frecuencia, a través de un vehículo común, como el agua o los alimentos contaminados, y se multiplica en el intestino.

Los síntomas iniciales de la Polio son fiebre, cansancio, dolor de cabeza, vómitos, rigidez del cuello y dolores en los miembros. Una de cada 200 infecciones produce una parálisis irreversible (generalmente de las piernas), y un 5% a 10% de estos casos fallecen por parálisis de los músculos respiratorios. Afecta sobre todo a los menores de 5 años.

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Algunas luchas ganadas

Con el pasar de los años, la humanidad ha venido avanzando en la lucha contra la enfermedad. El pasado 25 de agosto, por ejemplo, la Comisión Regional de Certificación de África declaró la erradicación de poliomielitis por virus salvaje en la Región de África de la OMS, después de cuatro años sin ningún caso.

Con este hito histórico 5 de las 6 regiones de la OMS, en las que vive más del 90% de la población mundial, están ahora libres de poliovirus salvaje, de manera que el mundo está más cerca de lograr la erradicación mundial de la poliomielitis.

De hecho, solo dos países de todo el mundo siguen registrando transmisión de poliovirus salvaje tipo 1: Pakistán y Afganistán.

Por si fuera poco, los casos de poliovirus salvaje han disminuido en más de un 99% desde 1988, cuando se calculaba que había 350.000 casos en más de 125 países endémicos. Además, el poliovirus salvaje tipo 2 fue erradicado en septiembre del 2015 y el poliovirus salvaje tipo 3 fue erradicado en octubre del 2019.

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En 1994, la inexistencia de poliomielitis se certificó también en la Región de las Américas de la OMS, en la Región del Pacífico Occidental en 2000, y en la Región de Europa en junio de 2002. El 27 de marzo de 2014 se certificó que la Región de Asia Sudoriental de la OMS estaba exenta de poliomielitis, lo que significa que la transmisión del poliovirus salvaje se ha interrumpido en ese conjunto de 11 países que se extiende desde Indonesia hasta la India.

Este logro supone un gran avance en la erradicación global, dado que el 80% de la población mundial vive actualmente en regiones en las que se ha certificado la eliminación de la poliomielitis.

Por ese motivo más de 16 millones de personas pueden caminar hoy, pues de otro modo habrían quedado paralíticas. Además, se calcula que se han evitado 1.5 millones de muertes a través de la administración sistemática de vitamina A durante las actividades de inmunización contra la poliomielitis.

Sin embargo, a pesar de las batallas ganadas, es importante mencionar que todavía existen algunos desafíos. La actual caída en las tasas de vacunación, producto de la pandemia por la Covid-19 es uno de ellos, pues podría provocar el resurgimiento de la enfermedad si no se actúa a tiempo.

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Los retos que plantea la Polio

Las estrategias de erradicación de la poliomielitis son eficaces sólo si se aplican de forma integral. Esto se demuestra claramente a través del éxito logrado por la India en la eliminación de la poliomielitis, en enero de 2011, pues técnicamente se consideraba una de las regiones más problemáticas.

Otro ejemplo de éxito, tras aplicarse estrategias integrales de erradicación, es la certificación de toda la Región de Asia Sudoriental de la OMS como exenta de poliomielitis, en marzo de 2014.

Sin embargo, si las estrategias no se aplican como debe ser, el virus se seguirá transmitiendo de forma peligrosa. En ese sentido el caso de Afganistán y Pakistán es preocupante, pues en esos lugares su propagación continúa siendo endémica.

De hecho, si no se detiene la transmisión en estos últimos países, se podrían producir hasta 200.000 nuevos casos anuales en 10 años en todo el mundo.

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Mientras haya un solo niño infectado, los niños de todos los países corren el riesgo de contraer la poliomielitis. Por eso no podemos bajar la guardia, es necesario mantener la continuidad de los servicios de inmunización y que todos los niños reciban su dosis correspondiente,

advirtió la doctora Maribel Tribaldos, directora de Sanofi Pasteur para Pacífico, América Central y el Caribe.

Afortunadamente los esfuerzos mundiales han permitido mantener esta enfermedad muy controlada, pero si desistimos de vacunar a nuestros niños, las consecuencias podrían ser muy graves,

agregó Tribaldos.

Una vez erradicada la poliomielitis el mundo podrá celebrar el haber logrado un progreso crucial para la salud pública mundial, que beneficiará equitativamente a todas las personas, independientemente de dónde vivan.

En ese sentido, los modelos económicos han revelado que la erradicación de la poliomielitis permitirá ahorrar al menos entre $40.000 y $ 50.000 millones, principalmente en los países de bajos ingresos.

Pero más importante aún: vencer la enfermedad por completo significará que ningún niño volverá a sufrir nunca más los terribles efectos de la parálisis permanente provocada por la poliomielitis.