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Científicos ofrecen explicación del fenómeno por primera vez

Las tormentas blancas en Saturno se generan por acción del vapor de agua

Actualizado el 20 de abril de 2015 a las 12:00 am

Ese mismo elemento impide que gases menos densos emerjan y se enfríen

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Las tormentas blancas en Saturno se generan por acción del vapor de agua

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El fenómeno de las tormentas blancas que afectan a Saturno ya se había documentado, pero se desconocía su causa. | CORTESÍA DE NASA

París. AFP Una vez, cada 20 o 30 años, una supertormenta –cuyo tamaño es más grande que el de la Tierra– azota a Saturno y sus anillos ofreciendo así un espectáculo climático que dura meses, el cual se conoce como tormentas blancas.

Las tormentas pueden extenderse por miles de kilómetros antes de disiparse. El fenómeno estaba documentado, pero no se conocía la causa.

Según un estudio publicado en la revista británica Nature Geoscience , este fenómeno se debe a la forma en la que interactúa el vapor de agua en la atmósfera del planeta gigante.

Saturno es el sexto planeta del sistema solar y el segundo en tamaño y masa después de Júpiter. Es el único con anillos que son visibles desde la Tierra.

Los autores de la investigación, Cheng Li y Andrew Ingersoll, científicos del Instituto Tecnológico de California, plantean que las gotas de vapor impiden que gases menos densos emerjan, se enfríen y se condensen, reacción, que provoca tormentas eléctricas.

Este fenómeno, que puede ser observado desde la Tierra con un telescopio, ha sido registrado en seis ocasiones desde 1876, pero hasta ahora nadie había explicado el motivo de la periodicidad de las tormentas.

Según el trabajo de Li e Ingersoll, la frecuencia se explica por la diferencia entre la densidad de las capas superiores de la atmósfera y las inferiores, ya que –la mayor parte del tiempo– arriba hay elementos menos densos que abajo.

De la misma forma que el aceite flota sobre el agua, la capa superior de Saturno permanece sobre la capa inferior, impidiendo que pase el agua, se enfríe y se condense, que es el proceso normal por el cual se forman las tormentas.

Sin embargo, a medida que la capa superior se enfría y el calor se difunde en el espacio, esta masa se vuelve más densa y comienza a bajar.

De acuerdo con el estudio, este proceso tarda un par de décadas ya que la atmósfera de Saturno es “muy espesa”.

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