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Investigación publicada en la revista ‘Nature’

El primate más antiguo tiene 55 millones de años

Actualizado el 07 de junio de 2013 a las 12:00 am

Especie híbrida con rasgos de monos y otros animales llamados ‘tarseros’

Fósil casi completo fue hallado en China en buen estado de conservación

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El primate más antiguo tiene 55 millones de años

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Hace 55 millones de años, cuando el planeta Tierra estaba cubierto por densos bosques tropicales, el familiar más lejano del linaje de los primates se columpiaba ágilmente entre los árboles de lo que hoy es China. “Era un excelente momento para ser primate”, comentó el paleontólogo Christopher Beard, del Museo Carnegie de Historia Natural en Pittsburgh, Pensilvania.

Beard es parte del equipo de investigadores que anunció el descubrimiento del fósil del primate más antiguo jamás documentado, el Archicebus achilles, en su hábitat, cuyo esqueleto casi íntegro fue hallado en la provincia china de Hubei.

Esta criatura minúscula, que pesaba entre 20 y 30 gramos y tenía una cola muy larga, sorprendió a los científicos por sus características, pues representa una pieza clave para comprender la evolución de los primates. Según explicó Beard, en el curso de la evolución de los primates ocurrió una división entre la rama de los tarseros (pequeños animales nocturnos de enormes ojos que viven en los árboles) y la de antropoides (actuales monos, simios y seres humanos).

Esa división ocurrió hace aproximadamente 55 millones años, en el periodo Eoceno, dentro del cual fue ubicado el Archicebus achilles .

“La mayoría de los expertos creían que los tarseros eran los parientes vivos más cercanos de los antropoides. Lo que hacía falta era información detallada sobre cómo era, dónde y cómo vivía un ancestro común a esos dos linajes. No creemos que el Archicebus achilles sea exactamente ese ancestro común, pero sí es muy parecido”, explicó Beard a La Nación .

El paleontólogo detalló que se trata de una especie que representa una transición entre las dos ramas, pues tiene características de ambas. “Sus patas y sus ojos pequeños lo hacen parecerse a algunos monos marmoseta, especialmente al Cebuella pygmaea, que es el más pequeño. Por otra parte, sus extremidades traseras son muchos más largas que las anteriores, tal como los tarseros”, declaró Beard.

El esqueleto del Archicebus achilles se conservaba en excelente estado encapsulado en una roca y, antes de su descubrimiento, los fósiles más antiguos de primates eran el del Darwinius y el del Notharctus , ambas especies del linaje de los lémures, que datan de hace 48 millones de años. Esto quiere decir que el Archicebus achilles es siete millones de años más antiguo.

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El estudio se publica en la más reciente edición de Nature .

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