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Hallazgo con 16 antenas de telescopio ALMA

Estudio da luz de por qué hay menos galaxias de gran masa

Actualizado el 27 de julio de 2013 a las 12:00 am

Expertos ven cómo este tipo de galaxias expulsan más gas del que absorben

Por esa razón, tras fabricar muchas estrellas, agotan gas para producir nuevas

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Así como existen personas delgadas, con sobrepeso y obesas, según su índice de masa corporal, también se pueden encontrar galaxias con diferentes distribuciones de masa en sus “cuerpos”.

Una nueva investigación –publicada en el más reciente número de la revistaNature – arroja luz sobre la extraña escasez de galaxias de gran masa en el universo; es decir, las más “gorditas”.

El estudio concluye que las galaxias que forman estrellas a alta velocidad corren el peligro de desperdiciar su gas, limitando la cantidad que producen.

Todas las galaxias tienen miles de millones de estrellas; sin embargo, hay algunas que ‘fabrican’ estrellas a un ritmo, excepcionalmente, intenso.

El telescopio ALMA –ubicado en el desierto de Atacama, en Chile– capturó imágenes de la llamada Galaxia del Escultor (NGC 253), en las que se observan enormes chorros de gas molecular expulsados desde la región donde se forman las estrellas.

Localizada a una distancia de 11,5 millones de años luz del sistema solar, esta galaxia espiral es una de los vecinas más cercanas de la Vía Láctea y mucho más productiva en cuanto a la fabricación de estrellas.

“Las galaxias crecen cuando se se ‘comen’ a otras galaxias más pequeñas, así como al gas que existe fuera de ellas. Mientras se mantengan alimentándose, siguen creciendo”, comentó a La NaciónAlberto Bolatto , del Departamento de Astronomía de la Universidad de Maryland, y autor del estudio.

El astrónomo explicó que cuanto más masiva es una galaxia, más escasa es en el universo.

“Una galaxia, de masa 10 veces mayor que nuestra propia Vía Láctea, es 100 veces más rara de encontrar”, declaró.

Según Bolatto, en las imágenes captadas por el ALMA observaron, por primera vez, concentraciones masivas de gas frío y denso expulsadas por estrellas jóvenes. La investigación revela que esos vientos moleculares son lanzados a velocidades entre 150.000 y un millón de kilómetros por hora.

“En la región en la que la Galaxia del Escultor produce estrellas en abundancia (brote de formación estelar), también se expulsa una gran masa de gas molecular, que es el material del cual se forman las estrellas. De hecho, observamos que arrojó más gas del que absorbe”, detalló el astrónomo.

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Bolatto agregó que las emanaciones de gas o “vientos moleculares” son tan intensos que privan a la galaxia del “alimento” o “combustible” necesario para la formación y crecimiento de nuevas estrellas. El científico supone que esos vientos moleculares son una consecuencia de la fuente de formación de estrellas en una galaxia.

“La escasez de galaxias masivas nos brinda información sobre cómo es su evolución, y eso, es importante para comprender cómo el universo llegó a ser lo que hoy es”.

ALMA es un proyecto conjunto entre el Observatorio Austral Europeo, la Fundación Nacional para la Ciencia de EE. UU., el Instituto Nacional para las Ciencias Naturales de Japón, junto con los Consejos Nacionales de Investigación de Canadá y Taiwán, y en cooperación con la República de Chile.

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