Descubren dos genes resistentes a nueva cepa de roya negra del trigo

El hallazgo permitirá a los científicos desarrollar nuevas variedades de trigo resistentes a esta variante de la roya negra denominada Ug99, detectada en Uganda en 1999 y extendida luego al resto de África y Medio Oriente

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Washington

Dos genes identificados como resistentes a una devastadora nueva cepa de roya negra del trigo podrían ayudar a controlar una creciente epidemia de este hongo aparecido en África, que amenaza a los cultivos en muchas partes del mundo, dijeron ayer los investigadores.

El hallazgo permitirá a los científicos desarrollar nuevas variedades de trigo resistentes a esta variante de la roya negra denominada Ug99, detectada en Uganda en 1999 y extendida luego al resto de África y Medio Oriente, así como a Rusia, provocando importantes pérdidas de cosechas.

El trigo proporciona el 20% de la alimentación mundial y la cepa Ug99 podría afectar hasta el 80% de los cultivos del planeta, con graves consecuencias socioeconómicas, como altos precios del cereal y disturbios vinculados a la escasez.

El trigo proporciona el 20% de la alimentación mundial y la cepa Ug99 podría afectar hasta el 80% de los cultivos del planeta.  Foto ilustrativa.
El trigo proporciona el 20% de la alimentación mundial y la cepa Ug99 podría afectar hasta el 80% de los cultivos del planeta. Foto ilustrativa. (AFP) ampliar

La última epidemia de la roya del trigo se produjo en la década de 1940, provocando en particular una hambruna en México, contenida gracias a la introducción de plantas de híbridos resistentes y de alto rendimiento en la década de 1950. Estas plantas fueron desarrolladas originalmente por Norman Borlaug, un fitopatólogo y Nobel de la Paz que fue el padre de la Revolución Verde.
Los dos genes recientemente identificados, el SR35 y el SR33, permiten que las plantas de trigo sean resistentes al hongo Ug99 al estimular el sistema inmunitario del trigo.

"El gen SR35 funciona como un componente clave del sistema inmunitario del trigo al reconocer al patógeno invasor y activar una defensa contra el parásito", dijo Eduard Akhunov, profesor de fitopatología en la Universidad de Kansas (centro de Estados Unidos) y principal responsable del descubrimiento del SR35.

Una segunda investigación realizada por un grupo de científicos australianos identificó el gen SR33, que también permite que las plantas de trigo se protejan contra el Ug99. "Es un avance muy significativo", dijo Ronnie Coffman, profesor de la Universidad de Cornell (noreste de EEUU), que no participó en los estudios publicados este viernes en la revista Science.  "Esto podría producir una resistencia duradera contra la cepa patógena", dijo.

La búsqueda de estos dos genes resistentes a la cepa Ug99 ha llevado varios años debido a la complejidad del genoma del trigo, que contiene casi el doble de genes que el genoma humano, señalaron los investigadores.  "Fue necesario extraer cada gen candidato hasta que encontramos uno capaz de estimular al sistema inmunológico de la planta contra el patógeno Ug99", dijo Akhunov. "Ha sido un proceso laborioso que llevó mucho tiempo pero valió la pena", agregó.

Después de identificar el gen SR35, los investigadores recurrieron a la biotecnología para desarrollar las plantas de trigo transgénicas portadoras de este mismo gen para ser resistentes al hongo patógeno de la cepa Ug99. Las esporas de la roya negra, también conocida como roya del tallo, pueden viajar con el viento y destruir los cultivos, dejando los tallos ennegrecidos y cero grano.  Algunos agricultores lograron matar al hongo con químicos, pero esta solución puede aumentar los costos económicos y medioambientales.

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