Exploración científica en la Península Byers

Hallan 10.000 virus distintos en la Antártida

 Pueden vivir en el frío extremo, con poca luz y casi sin nutrientes

 Virus descubiertos infectan organismos eucarióticos, como las algas

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    Los científicos españoles realizaron el estudio sobre diversas formas de vida en la isla Livingston durante el 2006.  | CSIC/ SCIENCE
Los científicos españoles realizaron el estudio sobre diversas formas de vida en la isla Livingston durante el 2006. | CSIC/ SCIENCE ampliar

Científicos españoles lograron identificar unos 10.000 virus distintos en el lago de agua dulce Limnopolar de la isla Livingston, en la Antártida.

Este es un hallazgo inesperado que muestra por primera vez la existencia de una gran cantidad de virus capaces de sobrevivir en condiciones extremas de temperatura, pocos nutrientes y escasa luz solar.

“Hasta ahora se sabía de la presencia de bacterias, hongos, algas y otros microorganismos pequeños en el llamado ‘continente blanco’. Sin embargo, esta es la primera confirmación científica documentada sobre la enorme diversidad de ellos”, aseguró esta semana el estudio publicado en la revista científica Nature .

Diversidad. Antonio Alcamí, científico del Centro de Biología Molecular Severo Ochoa de Madrid y director de la investigación aseguró que le sorprendió mucho que en cada litro de agua analizada de ese lago se detectaron hasta 1.000 millones de virus.

Alcamí destacó que, hasta ahora, los expertos creían que la mayor diversidad de virus se encontraba en los ambientes más bien cálidos y no tan helados.

El científico se mostró optimista al señalar que la descripción de la comunidad de virus presente en un lago de la Antártida es el primer paso para entender mejor el papel que los virus desempeñan en estos ecosistemas extremos y determinar si han evolucionado de forma independiente durante millones de años.

Por su parte, el coautor del estudio, Alberto López-Bueno, recalcó que no solo hallaron más virus de los que esperaban.

En el lago Limnopolar se detectó una mayoría de virus que infectan organismos eucarióticos, como las algas, mientras que, en los ecosistemas acuáticos que se han descritos hasta hoy en el mundo, se habían identificado mayoritariamente virus que infectan a bacterias.

El proceso. El estudio que permitió este hallazgo empezó con la recolección de muestras a finales del 2006, cuando allí era primavera.

Los científicos pasaron cuatro semanas en un pequeño campamento instalado junto al lago Limnopolar, en la llamada península Byers. El lago en cuestión se ubica en una de las Zonas Antárticas de Protección Especial.

Para obtener las muestras se utilizó un taladro especial. Se perforó el hielo en varios puntos y se llegó hasta el agua en estado líquido bajo el hielo. Algunos de los hoyos hechos llegaron a medir hasta un metro de grosor.

Se tomaron más muestras del agua unas semanas más tarde, cuando llegó el verano austral y la superficie del lago se había fundido casi por completo.

En total, los científicos recolectaron unos 350 litros de agua; luego, tras la filtración del líquido, ellos seleccionaron 3,5 litros donde concentraron la mayor parte de los virus hallados.

El material fue transportado en frío hasta los laboratorios del Consejo Superior de Investigaciones Científicas y la Universidad Autónoma de Madrid, donde fue caracterizado a nivel molecular.

Curiosamente, la mayoría de los virus nuevos para la ciencia se recolectaron cuando el lago estaba helado.

“Hasta ahora, los biólogos hemos aprendido mucho de un porcentaje muy pequeño de virus que causan enfermedades humanas, pero hay que reconocer que nada sabemos de la inmensa mayoría de los virus que existen en la naturaleza”, dijo López-Bueno.

El proyecto de investigación sobre estos virus continuará durante el próximo invierno de la Antártida.

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Noticia La Nación: Hallan 10.000 virus distintos en la Antártida