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Reconocimiento a tres químicos moleculares

Pasar la química del laboratorio a la ‘PC’ da el Nobel a expertos

Actualizado el 10 de octubre de 2013 a las 12:00 am

Distinción se da por crear simulación digital de procesos químicos complejos

El gran aporte a la humanidad es el uso universal de modelos concebidos por el trío

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Pasar la química del laboratorio a la ‘PC’ da el Nobel a expertos

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Nobel de Química 2013 (AFP)

Hace décadas, los químicos hacían sus pruebas con modelos moleculares hechos de palos y bolitas de plástico. Hoy, esa investigación se hace en computadoras.

Martin Karplus, Michael Levitt y Arieh Warshel son los científicos moleculares que hicieron posible ese salto.

Por esto, ayer ellos fueron honrados con el Premio Nobel de Química 2013 .

El trío hizo que una computadora se volviera para los químicos un instrumento tan crítico como un tubo de ensayo.

Su trabajo, iniciado en la década de los 70, sentó las bases de poderosos modelos de computación capaces de descifrar y predecir complejas interacciones químicas que escapan al ojo humano.

A diario, químicos de todo el planeta desarrollan desde un teclado sus experimentos usando los métodos que los tres premiados concibieron en vez de poner dos sustancias a reaccionar y esperar que exploten en sus caras.

El valor de la obra premiada es su uso universal: estas simulaciones en una pantalla sirven para estudiar cualquier proceso químico. Se revoluciona así cómo se inventan hoy nuevas medicinas, materiales o incluso el entendimiento de la fotosíntesis (por el cual las hojas verdes absorben luz solar y la vuelven oxígeno).

Eso, por ejemplo, podría derivar en el diseño de una mejor tecnología de paneles solares o guiar con más precisión un estudio previo a la etapa de pruebas en animales o humanos.

“Han llevado la experimentación química del laboratorio a la computadora. El trabajo de estos tres químicos ayudó a desarrollar modelos informáticos que recrean la vida real”, señaló Sven Lidin, del Comité de la Real Academia Sueca de Ciencias que otorga el Nobel, ayer, en una transmisión desde la web de la entidad.

Los avances de últimas décadas volvieron las simulaciones en computadora tan informativas como un experimento.

Un puente entre físicas. Los modelos de simulación de Karplus, Levitt y Warshel unen la física cuántica, capaz de rastrear una multitud de átomos en una molécula, y la física clásica, clave para apreciar el rompimiento y formación de enlaces químicos en la moléculas.

Antes, esto era imposible y los químicos debían escoger entre física clásica o física cuántica.

El problema con la primera es que no ofrecía un camino para simular reacciones químicas y, de la segunda, la cuántica, que se requerían grandes capacidades de computación para simular reacciones químicas. Por eso, los cálculos se hacían con moléculas pequeñas.

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Los galardonados abrieron una puerta entre ambos mundos antes inconexos, señaló la Real Academia en un comunicado de prensa.

Por ejemplo, en simulaciones de cómo un fármaco contra una enfermedad se empareja a una proteína específica del cuerpo, la computadora realiza cálculos derivados de la teoría cuántica solo en los átomos de la proteína que interactúan con el fármaco.

El resto de la proteína y su movimiento se simula utilizando métodos heredados de la física clásica.

La mezcla vuelve las simulaciones informáticas tan realistas, que predicen los resultados de experimentos tradicionales.

“En síntesis, lo que hemos desarrollado es un proceso por el cual las computadoras observan la estructura de la proteína para comprender exactamente su funcionamiento. Estoy extremadamente feliz ”, confesó Warshel, citado por la agencia de noticias AP.

Los galardonados compartirán los $1,3 millones con que están dotados los Nobel, que se entregan cada año el 10 de diciembre en una doble ceremonia en Estocolmo y en Oslo.

La ronda de ganadores de los Nobel 2013 sigue hoy con el Nobel de Literatura.

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Juan Fernando Lara S.

jlara@nacion.com

Periodista

Redactor en la sección Sociedad y Servicios. Periodista graduado en la Universidad de Costa Rica. Ganó el premio Redactor del año de La Nación (2012). Escribe sobre servicios públicos, tarifas y telecomunicaciones.

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