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Sequía en primer trimestre del año obliga al ICE a gasto sin precedente

Quema de combustibles para generar luz bate récord

Actualizado el 11 de abril de 2014 a las 12:00 am

Plantas térmicas usaron 26% más de litros que en el primer trimestre del 2013

La Aresep recomendó importar energía para abaratar tarifas

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La planta Garabito, sita en Montes de Oro, Puntarenas, consta de 11 motores con una capacidad para generar 200 MW. Es la generadora térmica más grande del país y da servicio a 78.000 hogares. Su generación representa el 10% de la capacidad instalada del Sistema Nacional de Electricidad. | ARCHIVO

El primer trimestre del 2014 superó el récord histórico del país por la generación térmica por medio de la quema de combustibles, el método más costoso y contaminante usado en épocas de escasez hídrica.

En ese lapso fueron desembolsados ¢54.148 millones; es decir, un 22% adicional a lo invertido en los primeros tres meses del 2013, el año más crítico –en generación térmica– de la historia.

Eso ocurrió a pesar de que el precio del búnker bajó ¢19 (de ¢368 a ¢349) y el del diésel ¢13 (de ¢581 a ¢568), en comparación con el mismo periodo del año anterior.

Este año, la escasez de lluvias propia de la época seca y el cambio climático global obligaron al Instituto Costarricense de Electricidad (ICE) a quemar 124 millones de litros de combustible: un 26% más que en el primer trimestre del 2013.

“Sí, aquí tenemos un récord, pero es previsible que el 2015 sea aún peor (...). Estaremos peligrosamente cerca de los límites de generación total del país. Temo un 2015 de mucho más estrés”, declaró el ministro del Ambiente, René Castro.

El momento más crítico se experimentó en el primer trimestre del 2013, cuando el ICE invirtió un 228% más por quema de carburantes que en el primer trimestre del 2012. El embalse Arenal, la fuente de energía más importante del país, comenzó los años 2013 y 2014 con una de las reservas más bajas en los últimos siete años.

No basta. A pesar de que la generación hídrica es la preferida por ser más limpia y más barata –representa el 68% de la producción nacional– esta no basta para satisfacer la demanda diaria.

Luis Pacheco, gerente de Electricidad del ICE, recordó que la matriz energética del país está sustentada en energía hidroeléctrica, la cual sigue siendo deficitaria.

Si se compara con el primer trimestre del 2013, la producción energética térmica creció este año 23%: pasó de 416 millones de kWh (kilovatios) a 513 millones de kWh.

El año pasado se generaron, en total, 1.196 GWh (gigavatios) de energía por quema – que representa el 12% del total– , mientras que en el 2012, la producción térmica fue un 9% y en el 2011, un 8%.

Sale caro. En los últimos seis años, la factura energética en Costa Rica creció un 31% más que el costo de la vida en general. Eso impactó la economía y el costo de operación de las empresas públicas y privadas.

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El 2014 trajo a los usuarios dos alzas tarifarias: la primera en enero y la segunda en abril. La tarifa residencial quedó hoy en ¢87 por kWh.

La Autoridad Reguladora de los Servicios Públicos (Aresep) estima que las tarifas de luz bajarán para el segundo semestre del año por la caída en los costos de generación.

Mientras que de abril a junio cada kWh tendrá un precio de ¢59, de julio a diciembre costará unos ¢48.

Juan Quesada, intendente de Energía de la Aresep, aseguró que al país le saldría “mucho más barato” si el ICE importara energía de países miembros del Sistema de Interconexión Eléctrica de los Países de América Central (Siepac).

Las altas facturas por consumo de búnker bajarían, según Aresep, si existiese una política por parte del Ministerio de Ambiente y Energía (ente rector) que establezca un tope de generación y consumo.

El ministro Castro descartó las anteriores como opciones viables, ya que Centroamérica está padeciendo severas limitaciones energéticas y es muy difícil importar.

Para él, la solución está en la ley de contingencia eléctrica, en dar luz verde a la geotermia o en acelerar la importación del gas natural.

Otra estrategia para abaratar costos es que grandes generadores, como el ICE, renegocien sus planes de financiamiento de megaobras; que alarguen los plazos para que así bajen las tasas de interés.

El ICE es el principal productor de energía eléctrica; genera el 74%. El otro 26%, equivalente a 1.595 millones de kWh, recae en 28 generadores privados y cooperativas.

Mientras que un generador privado vende el kWh de fuentes limpias –hídrica, eólica, biomasa o solar– a ¢37, en promedio, el ICE vende el kWh de térmico a unos ¢100. Este año, cuando el ICE deba usar toda la capacidad instalada térmica, venderá los últimos kWh a ¢500 cada uno, según René Castro.

El presidente electo, Luis Guillermo Solís, evalúa la posibilidad de aumentar la participación de empresas privadas en la generación eléctrica para bajar precios.

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