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Estados Unidos ofrece alternativa a inversionistas extranjeros

Programa de visas por dólares es bendición para cadenas de hoteles

Actualizado el 20 de septiembre de 2012 a las 12:00 am

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Programa de visas por dólares es bendición para cadenas de hoteles

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                         El Courtyard Marriott de Seattle se financió con dinero de inversionistas extranjeros. | NYT PARA LN
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El Courtyard Marriott de Seattle se financió con dinero de inversionistas extranjeros. | NYT PARA LN

Cuando Marriott International quería abrir un nuevo hotel en el centro de Seattle, los desarrolladores de la compañía no vendieron bonos o tomaron una hipoteca para el proyecto de $88 millones.

La empresa, más bien, recaudó la mayor parte del dinero entre inmigrantes ricos que querían una tarjeta verde.

Un programa del Gobierno, que concede visas EB-5 para extranjeros que inviertan al menos $500.000 en un negocio en Estados Unidos, es ahora una fuente popular de financiamiento para los nuevos hoteles Marriott.

Desde el acuerdo para Seattle en el 2008, la compañía ha apoyado 14 proyectos que usaron financiamiento del programa EB-5.

El programa EB-5 ha existido desde 1990, pero pequeños desarrolladores de hoteles empezaron a recurrir a él tras la crisis del 2008. No tenían muchas opciones.

El Gobierno federal ofrece una alternativa. Bajo el “Programa de inversionista inmigrante de los Servicios de Ciudadanía e Inmigración”, los extranjeros pueden obtener visas EB-5 – esencialmente el estatus de residencia temporal– invirtiendo un $1 millón o $500.000 en áreas de alto desempleo, en una empresa comercial que genere 10 puestos en dos años.

Impacto positivo. Ha resultado ser una fuente de financiamiento relativamente barata. Los desarrolladores pueden recaudar dinero a través del programa EB-5 ofreciendo rendimientos de menos del 4%.

En contraste, las tasas de intereses sobre deuda empiezan en el 6% con algunas formas más riesgosas de financiamiento que llegan al 10% o más. Los inversionistas que asumen una participación accionaria en un proyecto hotelero buscan rendimientos del 20%.

“Los extranjeros están comprando visas y están mucho menos preocupados por la tasa de rendimiento que obtienen sobre su inversión”, dijo David Loeb, analista en Robert W. Baird.

Pese a las ventajas potenciales, los grandes actores de la industria fueron cautelosos al principio. Muchos lo descartaron como un programa marginal para proyectos cuestionables que no podían conseguir financiamiento por otra vía.

“Íbamos a conferencias y hablábamos sobre el programa, y la gente simplemente no creía que fuera real; no creían que pudieran recaudar tanto dinero”, dijo Catherine D. Holmes, socia de la firma legal Jeffer Mangels Butler & Mitchell.

Una vez que Marriott estuvo en el panorama, “la gente empezó a tomarlo más en serio”, afirmó Holmes, cuya firma está ayudando a usar el financiamiento del programa para 40 proyectos hoteleros.

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En los últimos 18 meses, los desarrolladores de Hilton Worldwide, Hyatt Hotels y Starwood Hotels & Resorts Worldwide han recurrido al financiamiento EB-5.

Sam Nazarian, el mangante hotelero conocido por sus hoteles y clubes nocturnos llenos de celebridades en Los Ángeles, planea construir el primer hotel SLS en Nueva York con dinero de EB-5.

Este año, el Gobierno ha emitido 3.002 visas temporales a través del programa, más que las 640 del 2008. La mayoría ha ido para inmigrantes chinos, con varias entregadas a inversionistas en Gran Bretaña, India, Holanda y Corea del Sur.

Los desarrolladores a menudo trabajan con centros regionales, organizaciones aprobadas federalmente que les ayudan a elaborar planes de negocios y reclutar a potenciales inversionistas.

Aunque el programa de centros regionales debe expirar el 30 de setiembre, el Senado aprobó un proyecto de ley para extenderlo por tres años. Se espera que sea aprobado por el Congreso, aunque no se ha establecido fecha para la votación en la Cámara de Representantes.

El programa le ha convenido a los hoteles, que crean empleos directos así como empleos indirectos para las compañías que ofrecen toallas y otros suministros.

Se estima que el hotel de 377 habitaciones de Marriott en construcción en Los Ángeles generará 4.240 empleos directos e indirectos para 2016, por encima de su objetivo de EB-5 de 3.360. Los desarrolladores se benefician en parte de la proximidad del hotel al Staples Center, que alberga a cuatro equipos deportivos profesionales.

El programa ha tenido su parte de problemas. Fue suspendido de 1998 al 2003 por quejas de fraude y corrupción. En algunos casos, un inversionista foráneo comprometía dinero con una nota de promesa, luego nunca entregaba el efectivo.

También hubo casos de intermediarios que desviaban el dinero, dejando poco para los desarrolladores. Otras veces, los desarrolladores recibían el efectivo pero nunca construían el proyecto.

El Gobierno ha trabajado para limpiar el programa. A los inversionistas ahora se les solicita pagar la cantidad total por anticipado y cualquier comisión a intermediarios debe pagarse por separado.

A medida que Marriott y otros grandes hoteleros han saltado a bordo, también han ayudado a mejorar la credibilidad del programa, según actores de la industria.

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